El Instituto de Investigaciones Marinas inició su andadura como “Laboratorio Costero de Vigo”, dependiente del Instituto de Investigaciones Pesqueras (IIP) con sede en Barcelona, en el Colegio Alemán de Vigo el 12 de Julio de 1951, si bien se inauguró el 23 de Septiembre de 1952. Su objetivo era dar respuesta a las necesidades del sector de la pesca, imprescindible para el desarrollo autárquico de un país, que necesitaba mejorar la gestión de todas las fuentes de alimento disponibles después de la tragedia de la Guerra Civil de 1936–1939.

El desarrollo del Laboratorio Costero estuvo marcado por el estudio de los recursos marinos y su ambiente, y por su posterior transformación en alimento. Su situación geográfica en Galicia estaba plenamente justificada por el gran desarrollo que desde los años cuarenta del pasado siglo iba adquiriendo la pesca, no solo en aguas próximas sino también en zonas lejanas como el Grand Sole o Terranova. Por otra parte, los productos procesados (salazón, refrigerado y conserva) alcanzaban una gran penetración en el mercado nacional e internacional. El desarrollo de la acuicultura, especialmente la del mejillón, también marcaron los inicios de la tarea del Laboratorio Costero.

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